Phuket

Il nome “Phuket” deriva dalla parola malese “Bukit” (che significa collina); nome quanto mai adatto considerando che le colline verdeggianti dominano gran parte dell’interno dell’isola. Ci sono ancora alcune piantagioni di gomma e reliquie delle attività minerarie dell’isola di un tempo. La maggior parte della gente si dirige verso ovest sulle spiagge; Il modo migliore per vedere l’isola è fare un tour intorno alle scogliere, un “safari in elefante” totalmente turistico nella giungla o optare per un indimenticabile tour in kayak sul mare con John Gray, i cui viaggi guidati permettono di visitare incredibili grotte calcaree o hong (letteralmente “lagune nascoste” che diventano accessibili con la  bassa marea).

L’impatto dello tsunami del 2004, che ha dato un colpo devastante alle località lungo la costa occidentale della Tailandia, tra cui Phuket, e in tutta la regione adiacente di Khao Lak, sembra ormai alle spalle. Oggi, la maggior parte delle località sono tornate a pieno regime; molti hanno infatti utilizzato il disastro come un’opportunità per rinnovare ed aggiornare. Khao Lak sta rapidamente diventando la “prossima” Phuket, mentre le Phi Phi Islands stanno ancora lottando per andare avanti. Il turismo è ancora il pilastro dell’economia. Senza sostegno dei viaggiatori, i tailandesi di questa regione non avrebbero la possibilità di ritornare in piedi.

Se Phuket è la vostra unica destinazione in Tailandia, certamente vorrete visitare alcuni dei villaggi di pescatori, i piccoli templi rurali e Phuket Town. Le attività all’aperto sono la lista delle cose da fare, e c’è qualcosa per tutti. Più o meno al centro dell’isola, il Monumento degli Eroi è un buon posto per avere un assaggio della storia locale. È stato eretto in onore di due donne che hanno riunito le truppe ed hanno salvato la città da un attacco da parte dei birmani nel 1785. Gli abitanti locali vanno spesso per fare offerte e prostrarsi davanti al monumento, rendendolo più che una semplice statua.

Il Museo Nazionale di Thalang esibisce le culture indigene di Phuket, la storia degli insediamenti tailandesi su Phuket e gli artigiani delle regioni meridionali tailandesi, nonché una statua del IX secolo della divinità indù Vishnu, testimonianza dei primi commercianti indiani che visitarono il regno quando era in piena espansione. Ci sono alcuni templi buddisti sull’isola che sono alquanto notevoli: il più particolare è il Wat Phra Thong, appena a sud dell’aeroporto. Tempo fa, un ragazzo si ammalò e cadde morto dopo aver legato il suo bufalo ad un palo di legno che sporgeva dal suolo. È stato poi scoperto che il palo di legno era in realtà la parte superiore di una statua enorme del Buddha che era stata sepolta sotto terra. Numerosi tentativi di scavare fallirono, durante un tentativo nel 1785, gli scavatori furono scacciati da uno sciame di calabroni. Tutti presero gli innumerevoli fallimenti come un messaggio che questa statua del Buddha volesse rimanere sotto terra, quindi hanno coperto il “palo” con una statua in gesso dorato della testa e delle spalle del Buddha e poi vi hanno costruito un tempio attorno ad esso.

Il tempio più famoso tra i visitatori tailandesi è il Wat Chalong. Chalong è stata la prima località di Phuket, quando i tailandesi iniziarono ad arrivare all’isola per le vacanze. Oggi, la scoperta delle migliori spiagge sul lato ovest dell’isola hanno spinto i turisti ad allontanarsi da questa zona, ma il tempio rimane ancora il centro del culto buddista.

Gli Zingari dei Mare o Chao Ley, sono considerati i popoli indigeni di Phuket. Questo gruppo di minoranze si è spostato intorno alla regione, vivendo di pesca, ma gli interessi della pesca commerciale e l’incursione costiera minacciano sempre di più il loro sostentamento. Riguardo alle popolazioni di Orang Laut e le tribù meridionali del Sakai, i Phuket ed i Phang Nga, formano alcuni piccoli insediamenti sull’isola di Phuket: uno su Ko Siray, a est di Phuket Town e un’altra a Rawai Beach, appena a sud di Chalong Bay. I villaggi sono semplici baracche di mare, con i venditori che vendono souvenir. È abbastanza educativo visitare questi luoghi ed avvicinarsi alla loro cultura ormai scomparsa; purtroppo, però, grazie alle troppe presenze turistiche, preparano anche i bambini affamati di dollari.

Patong Beach è il centro dell’arte artigianale e dello shopping di souvenir a Phuket e le sue strade principali e le piccole sois stanno imbiondendo di sartoria, negozi di cuoio, gioiellieri e boutique di abbigliamento. I venditori si allineano sui marciapiedi, vendendo tutto, dai reggiseni all’abito di batik, alle arti e alle imbarcazioni, all’argento e, naturalmente, alle solite contraffazioni, la cui importazione è ormai illegale in molti paesi. I fornitori di Patong hanno l’abitudine di mettere i passanti in difficoltà; non rispondete a nessun saluto ed andate dritto per la vostra strada. La maggior parte dei prezzi sono gonfiati rispetto a Bangkok o altri mercati turistici in Tailandia, ma alcune contrattazioni possono portarvi ad ottenere il giusto prezzo. Molti articoli, come l’artigianato settentrionale, sono migliori se acquistati più vicini alla fonte, ma se questa è la tua unica tappa in Tailandia, tutto è economico rispetto all’Occidente, potreste sicuramente ammortizzare. Visitate la città di Phuket per le arti locali, alcune piccole boutique e alcuni negozi d’antiquariato rinomati, oltre al grande magazzino Robinson e al mercato Ocean Mall.

Patong è il centro della vita notturna dell’isola, sebbene funge nella stessa roba sordida di Patpong a Bangkok; troverete un sacco di bar, discoteche, saloni di karaoke, sale da biliardo e spettacoli di danza con intrattenimento piuttosto spinto. Mentre alcuni ragazzi potrebbero trovare tutto così eccitante, molte persone, in particolare le coppie con famiglie, potrebbero trovare tutto alquanto fuori luogo.  Come una Las Vegas in miniatura, le aree bar di Patong sono piene di ragazze e ragazzi che lavorano (spesso minori) alla ricerca di uomini stranieri ricchi. Dalla guerra del Vietnam, le prostitute (alcune delle quali sono transessuali) sono diventate le Patong’s girlie bars.

Molti hotel si rendono conto che i loro ospiti potrebbero non voler frequentare bar piuttosto ambigui, quindi si sono organizzati inserendo spettacoli di danza tailandese di notte, che, se fatto bene, può essere affascinante; Per coloro che non si dirigono per i bar (che sono aperti praticamente tutta la notte), i mercati infiniti di Patong ed i ristoranti restano solitamente aperti fino alle 23.00 circa nelle principali città della spiaggia, in particolare Patong.

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